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Les bienfaits surprenants des animaux de compagnie pour les plus de 50 ans

Une étude révèle que les personnes de plus de 50 ans vivant seules peuvent compenser un certain type de déclin cognitif en accueillant un animal de compagnie

Selon une nouvelle étude, les personnes de plus de 50 ans vivant seules pourraient être en mesure de contrer le déclin de leurs facultés cognitives verbales en accueillant un animal de compagnie dans leur foyer. La perte de la capacité à trouver facilement les mots et à comprendre les autres est un signe précoce de démence, selon la recherche.

Caresser un chien stimule l’activité dans le cortex frontal du cerveau, où se déroulent la réflexion et la planification.

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Ce que caresser un chien peut faire pour votre cerveau

“La possession d’un animal de compagnie pourrait compenser complètement l’effet de la vie en solitaire sur le déclin cognitif”, a déclaré le Dr Ciyong Lu, coauteur de l’étude, professeur d’épidémiologie et de sciences médicales et doyen associé de l’École de santé publique de l’Université Sun Yat-sen de Guangzhou, en Chine.

Toutefois, l’étude n’a pu montrer qu’une association, et non une relation directe de cause à effet, a déclaré le Dr Richard Isaacson, neurologue et directeur de recherche à l’Institut des maladies neurodégénératives de Floride. Il n’a pas participé à l’étude.

“Il est plus exact de dire que MAY ralentit (le déclin cognitif) et que des études plus prospectives, y compris un essai contrôlé randomisé, seraient nécessaires pour tirer des conclusions plus définitives”, a déclaré le Dr Isaacson dans un courriel.

“Une mise en garde s’impose : si une personne vivant seule souffre déjà de troubles cognitifs ou de limitations physiques telles que des problèmes d’équilibre ou de vision, il n’est généralement pas conseillé à cette personne d’adopter un animal de compagnie pour ralentir le vieillissement de son cerveau”, a-t-il ajouté.

S’occuper d’un animal de compagnie, en particulier d’un chiot ou d’un chaton, représente beaucoup de travail pour n’importe qui, a déclaré M. Isaacson.

“Le déclin cognitif rend plus difficile le fait de s’occuper d’un animal de compagnie sans aide, et la personne peut être plus exposée au risque de chute si elle a des problèmes d’équilibre ou de vision lorsqu’elle se promène ou joue”, a-t-il ajouté.

Impact de la vie en solitaire sur la santé

Selon certaines études, le fait de vivre seul est lié à une augmentation de l’anxiété et de la dépression, en particulier si cela fait suite au décès, au divorce ou à la séparation d’un partenaire. Une étude réalisée en 2022 a montré que le fait de vivre seul, par rapport à vivre avec d’autres personnes, augmentait le risque de dépression de 42 %. La dépression, à son tour, peut doubler le risque de développer une démence, ont découvert les scientifiques ; une commission de 2020 a désigné la dépression en fin de vie comme l’un des 12 principaux facteurs de risque de démence.

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Une étude révèle que la solitude ou l’isolement social sont liés à des problèmes de santé graves

L’étude, publiée mardi dans la revue JAMA Network Open, a analysé les données de personnes âgées de 50 ans et plus participant à l’étude longitudinale anglaise sur le vieillissement et vivant avec des animaux de compagnie. Les chercheurs ont analysé les réponses à un test de mots abrégés sur les animaux qui “évalue la capacité de la personne à prêter attention aux mots, à les encoder et à s’en souvenir plus tard”, a déclaré Isaacson.

La possession d’un animal de compagnie était associée à un ralentissement du déclin d’un score global de cognition verbale, de mémoire verbale et de fluidité si la personne vivait seule, mais pas si elle vivait avec d’autres personnes. La raison de ce phénomène n’est pas claire, a déclaré Lu.

“Ce test évalue des éléments de l’attention, de la mémoire de travail et de la mémoire à court terme, par exemple. “Bien que les résultats soient statistiquement significatifs, l’ampleur des effets n’est pas très importante pour la mémoire verbale – un demi-mot (point) pour la tâche de mémoire verbale en 20 points.

En revanche, il y avait une différence d’un mot, ou d’un point, pour la fluidité verbale, ce qui était plus significatif, selon Isaacson, entre les personnes vivant avec un animal de compagnie et les personnes vivant seules.

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Selon les experts, le fait d’avoir un animal de compagnie à un âge moyen ou avancé aide à soulager le stress et l’anxiété et donne l’occasion de rencontrer de nouvelles personnes.

Comment vivre avec un animal de compagnie peut aider

Bien que des recherches supplémentaires soient nécessaires, il existe un certain nombre de raisons pour lesquelles le fait d’avoir un animal de compagnie (chien, chat, poisson, oiseau ou autre) peut réduire le risque de déclin cognitif, a déclaré M. Lu.

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“Tout d’abord, la compagnie d’un animal de compagnie peut réduire la solitude et augmenter le bien-être”, a déclaré Lu, ajoutant que “regarder un animal de compagnie peut aider les gens à se calmer, à se détendre et à soulager le stress et l’anxiété”.

En outre, les animaux de compagnie peuvent donner à leurs propriétaires l’occasion de rencontrer de nouvelles personnes et d’avoir des conversations lors de promenades, par exemple avec un chien, a déclaré Lu. En fait, selon l’étude, les propriétaires d’animaux de compagnie avaient un score d’isolement social inférieur à celui des non-propriétaires d’animaux de compagnie.

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Un sommeil de bonne qualité peut également jouer un rôle clé. Une étude réalisée en 2023 a révélé que chaque pourcentage de diminution du sommeil à ondes lentes par an était lié à un risque accru de 27 % de développer une démence et de 32 % d’être atteint de la maladie d’Alzheimer.

“Les propriétaires d’animaux domestiques s’endorment plus facilement que les autres. Par exemple, les propriétaires de chiens les promènent souvent avant de se coucher, ce qui peut avoir un effet relaxant sur eux et leur permettre de s’endormir plus facilement”, a expliqué M. Lu.

Certains animaux de compagnie ont besoin d’une alimentation, d’un habitat et de soins vétérinaires spécialisés, ce qui peut donner un sens et une raison d’être à leur propriétaire. En outre, en nourrissant et en soignant un animal de compagnie, les propriétaires s’adonnent à une activité physique plus intense, souvent dans la nature. Certaines études ont montré que la communion avec la nature peut renforcer le système immunitaire et favoriser une meilleure santé.

“Comparés aux non-propriétaires d’animaux, les propriétaires d’animaux pratiquent davantage d’activités physiques modérées et vigoureuses”, a déclaré M. Lu. En outre, certains enclos pour animaux, tels que les aquariums ou les poulaillers, peuvent nécessiter un éclairage spécifique, des points d’eau, des plantes, des roches ou des sols, qui “peuvent aider les propriétaires à établir des liens avec la nature, augmentant ainsi l’immunité des propriétaires”, a déclaré M. Lu.

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